Baltasis liūtas – legenda?

Tik prieš pusamžį buvo manoma, kad baltasis liūtas – tai gražus afrikiečių legendų personažas. Esą, jei ir žemėje gyventų toks nuostabus žvėris, tai jį jau seniai išnaikintų trofėjų medžiotojai ir brakonieriai. Tačiau 1975 metais du entuziastai-tyrinėtojai pastebėjo savanoje tris baltuosius liūtukus. Jie negalėjo tuo reginiu atsidžiaugti, nes ekspedicija buvo organizuota būtent šiam tikslui.

Mažylius pradėjo saugoti, tikėdamiesi, kad jų pagalba pavyks padidinti šių nuostabių žvėrių kiekį. Viltys nebuvo beprasmės, ir šiandien visame pasaulyje jau priskaičiuojama daugiau nei 300 baltųjų liūtų, kurių dauguma gyvena pietvakarinėje Pietų Afrikos Respublikos didžiuliame Sanbono draustinyje. Žinoma, kad skaičius 300, tai ne toks jau didelis pasauliniu mastu, tačiau ir nemažas, jei atsižvelgtume į tai, nuo kokio skaičiaus viskas prasidėjo. Didžiausi zoologijos sodai pasirengę brangiai sumokėti tik tam, kad taptų tokių mielių plėšrūnų savininkais. Kalbama apie tai, kad vieno baltojo liūto kaina kartais siekia net 138 tūkst. dolerių, tačiau tai nesustabdo egzotikos mylėtojus.

Beje, mokslininkai nelaiko baltuosius liūtus nei atskiru porūšiu, nei albinosais. Tokios kailio spalvos priežastis yra genetinė liga – leikizmas, kuri sukelia šviesesnę kailio spalvą, nei kitų liūtų. Tai galima palyginti su priešingu reiškiniu – melanizmu, dėka kurio atsirado juodosios panteros. Be to, liūtai turi normalią akių ir odos pigmentaciją, todėl jų negalima pavadinti albinosais.

Galimai, baltieji liūtai atsirado tuo metu, kai didžioji Žemės dalis buvo padengta didžiuliu sniego sluoksniu, ir medžioti tokiame fone balto kailio plėšrūnams buvo žymiai lengviau, nei jų tamsaus kailio broliams. Aplinkos atšilimas pagelbėjo ir rusviems liūtams lengviau susirasti sau maisto, todėl baltųjų gražuolių skaičius žaibiškai sumažėjo.

Baltieji liūtai yra įtraukti į Raudonąją knygą, kaip „nykstanti gyvūnų rūšis“. Tačiau yra vilties, kad jie neišnyks, ir kad ir toliau mes galėsime grožėtis šiais plėšrūnais.